Hoe zou het zijn met… De officiële website van Oud-Heverlee Leuven

Hoe zou het zijn met…

Stijn Francis 1
Stijn Francis is van alle markten thuis. Begenadigd tennisser als tiener, ex-profvoetballer bij KVC Westerlo, Verbroedering Geel en OH Leuven, voormalig medewerker bij een internationaal advocatenkantoor, CEO en oprichter van Stirr Associates, makelaar van onder andere Dries Mertens en Toby Alderweireld, schrijver van een boek, … Het prijkt allemaal op het cv van de Kempenaar die de ruim drie seizoenen bij OHL omschrijft als de leukste tijd uit zijn leven.

We schrijven 12 mei 2001. De 18-jarige Stijn Francis heeft net zijn rijbewijs behaald en trippelt langs de zijlijn van een schaars gevulde Freethiel vol ongeduld om zijn debuut te mogen maken in de Belgische hoogste klasse. Vijf minuten voor het laatste fluitsignaal gooit Westerlo-coach Jan Ceulemans de middenvelder in de strijd, in de plaats van Lukas Zelenka.

Het scheelde trouwens niet veel of we hadden Stijn Francis gekend als tennisser in plaats van als voetballer. “Heel weinig mensen weten dat, maar ik heb lang getwijfeld tussen voetbal en tennis. Als jonge tiener trainde en speelde ik met onder andere Kim Clijsters. Uiteindelijk koos ik toch voor de teamsport. Ik ben een heel slechte verliezer. Als je verliest in het tennis, ligt dan enkel en alleen aan jezelf. In het voetbal kun je je teammaats de schuld geven”, glimlacht Francis.

Stijn Francis

Maar terug naar mei 2001. “Niet alle jongens wilden spelen tegen SK Beveren omdat de finale van de beker van België een weekje later op het programma stond”, herinnert Stijn zich nog. “Zo kreeg ik mijn kans in wat toen een erg goed team was dat bestond uit enkele ervaren spelers. Een ploeg ook waar een goeie sfeer heerste.”

De typische eindeseizoenswedstrijd had eigenlijk weinig of geen belang meer. De focus lag duidelijk al op de bekerfinale. “Voor aanvang van de partij zei Ceulemans in de kleedkamer: Wat moeten we weten van Beveren? Ze spelen in het geel en blauw. Amuseer jullie.” Westerlo won met 1-4 tegen de Waaslanders, toen onder de hoede van Emilio Ferrera.   

Een handvol dagen later veroverde KVC Westerlo de beker van België. Jefke Delen scoorde het enige doelpunt in die finale tegen Lommel en maakte zich zo onsterfelijk in de Kempen. Die vijf minuten op de Freethiel zouden later overigens de enige speelminuten blijken voor Francis in de Jupiler Pro League. “Het seizoen daarop zat ik regelmatig op de bank, maar ik moest steeds meer verstek geven voor de trainingen door mijn rechtenstudies”, legt Stijn uit.

Stijn Francis

“Ceulemans liet me op het einde van die campagne weten dat hij het niet langer kon maken tegenover de andere jonge gasten om iemand te selecteren die al eens een training skipte. Hij raadde me aan om op een iets lager niveau te gaan voetballen. Ik snapte dat best, gaf voorrang aan mijn studies en trok naar tweedeklasser Verbroedering Geel. Achteraf gezien, zette ik die stap terug misschien wel te snel. Ik had zeker enkele jaren meegekund op het hoogste niveau.”

Westerlo en Geel vochten in die tijd een verbeten voetbalstrijd uit in de Stille Kempen. De vrije speler Stijn Francis kon plots toch niet zo maar gratis naar de buren uit Geel. “Ik weet daar het fijne niet van en stond daar op dat moment ook niet echt bij stil. Voor mij was het een nieuwe kans bij een club uit de buurt. Ik heb er veel geleerd van coach Peter Maes die er een jonge ploeg leidde.”

Stijn Francis

Blessures en betalingsproblemen bij Verbroedering Geel maakten dat Stijn Francis even stopte met voetballen en zich volledig toelegde op zijn studies. “In die maanden kon ik even echt genieten van het studentenleven. Dat beviel me wel”, grijnst de middenvelder. Hans Vander Elst stelde Francis voor om mee te trainen met de Leuvense Beloften. Uiteindelijk zou Stijn ruim drie seizoenen voetballen bij OH Leuven en er erg fijne tijden beleven.

“De mooiste periode uit mijn leven”, klinkt het resoluut. “We promoveerden in mei 2005 naar tweede klasse onder Guido Brepoels. Nadien volgden enkele goeie seizoenen in tweede klasse, waarin we ook één keer de eindronde behaalden met coach Rudi Cossey. Ik voelde me bij OH Leuven een student die daarnaast mocht voetballen. Heel plezante tijd beleefd, man. Nu kan ik zeggen dat ik vaak niet al te nuchter naar huis ben gereden, nadat we weer eens waren blijven hangen.”

“Met jongens als Bjorn Ruytinx, Jeroen Steenwegen, Tail Schoonjans, Denis Odoi en Nils Schouterden heb ik nog steeds contact en sommigen behoren zelfs nog tot mijn vriendenkring. Voor een aantal van die gasten werk ik vandaag als makelaar. Dat zegt genoeg, denk ik. Vooral in het eerste seizoen in tweede klasse heerste er een fantastische sfeer in de kleedkamer. Toen kon je op dat niveau nog echt kameraden zijn.”

Stijn Francis

Op zijn 25ste zakte Francis enkele voetbalniveaus. “Omdat ik studies combineerde met voetballen, raakte ik door die overbelasting steeds vaker geblesseerd. Ik heb ook altijd voorrang gegeven aan mijn studies en mijn werk. Op dat moment kreeg ik de unieke kans om te werken bij een heel groot advocatenkantoor met klanten als AB Inbev en BNP Paribas Fortis. Dat kon ik niet laten liggen. Bij Tempo Overijse kende ik ook nog een fijne tijd. We promoveerden er van eerste provinciale naar vierde klasse. Nochtans startten we met -5 aan de competitie omdat Axel Vergeylen onterecht was opgesteld.

Zowat zeven jaar geleden ruilde Francis de job van advocaat in voor die van spelersmakelaar. “Ik ben echt in dat wereldje gerold, door enkele bevriende voetballers te helpen. Geen haar om mijn hoofd dacht eraan om ooit voetbalmakelaar te worden. Ik zag mezelf eerder als sportief directeur werken bij een club of zo. Heel eerlijk, makelaars leken in mijn ogen sjoemelaars.”

Stijn Francis

Net die negatieve perceptie rond dat gesloten wereldje wilde Francis doorbreken. Hij richtte daarom Stirr Associates op. “Stirr betekent het doorbreken van de status quo. Ik wou het op een andere manier doen omdat ik zag dat makelaars niet altijd de beste keuze maakten voor hun pupil. Mijn doel is nog steeds om spelers te helpen en te beschermen. Ik ben bijvoorbeeld altijd heel open geweest met mijn klanten over commissies. In het begin lachten collega’s mij uit en noemden ze me naïef.” 

Ondertussen heeft Stirr Associates zestig voetballers in portefeuille. Naast de belangen van Toby Alderweireld, behartigt Francis ook die van Dries Mertens. Nu we Stijn toch aan de lijn hebben, kunnen we niet nalaten te vragen wat de kansen zijn dat Driesje, ex-Stade Leuven, ooit opnieuw op Den Dreef voetbalt. “Ik kan je daar niet op antwoorden”, houdt Francis zich professioneel op de vlakte. “Gewoon omdat ik het daar met Dries nog nooit over gehad heb. Wat ik wel weet, is dat hij een hart heeft voor Leuven en voor het Leuvense voetbal. Als de kans zich aandient, zal hij er zeker over nadenken. Ik zie Dries nog minstens vijf, zes jaar voetballen. Er zijn dus zeker nog kansen.”